¿Cómo se hicieron los mapas de los planetas?

Los mapas de los cuerpos planetarios se hacen usando muchas imágenes y mediciones de datos de altura. Si quieres saber mas acerca del relieve lo más sencillo es tomar imágenes en las que las sombras sean visibles, justo antes de la puesta del Sol. Las sombras muestran la altura de las formas de la superficie. Estas imágenes después hay que juntarlas, poniéndolas una al lado de la otra (haciendo un mosaico), como en un puzzle. Esto antes se hacía a mano, pero hoy en día se hace con ordenadores. En las fotos hechas al mediodía casi no se ven sombras, pero muestran el brillo que tiene el material que cubre la superficie. En las sondas espaciales hay normalmente dos tipos de cámaras. Una es de un gran ángulo de visión, donde con una foto se puede fotografiar gran parte del planeta o del satélite. El otro tipo es un teleobjetivo, casi como un telescopio. Esta hace fotos de cerca cubren un área mas pequeña. Si es posible, fotografían el mismo área en diferentes posiciones del Sol, o sea en diferentes condiciones de iluminación.

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Basho. MESSENGER Mercury Dual Imaging System (MDIS). NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington.

Estas imágenes cercanas no abarcan todo el planeta. Los investigadores escogen por adelantado estas áreas, las más interesantes según ellos, y dirigen la cámara hacia ahí.

Los mapas de relieve se pueden hacer midiendo la altura con un láser o con un radar. La sonda espacial que gira alrededor del planeta envía una señal de láser o de radar a la superficie que hay debajo de él, donde se refleja, y el instrumento de la sonda mide cuanto tiempo tarda en regresar el eco de la señal. Si tarda mucho, el área de abajo es profunda, o sea la señal recorrió un camino más largo de ida y vuelta; pero si llega pronto, entonces hay una zona alta (montaña) debajo de la sonda.

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Mars Viking Orbiter 1 Mosaic. Jet Propulsion Laboratory and the Astrogeology Branch, U.S. Geological Survey, ca. 1968; gelatin silver print mosaic, San Francisco Museum of Modern Art

La superficie de algunos cuerpos celestes están cubiertas con una atmósfera que mantiene siempre el planeta brumoso (Titán) o nublado (Venus), por eso desde el espacio no se puede ver la superficie. En estos casos la sonda emite ondas de radar hacia el planeta, las cuales traspasan las nubes más densas, y con la ayuda de las señales reflejadas se puede hacer mapas de radar de la superficie.

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Google Mars

Del hemisferio de la Luna que mira hacia nosotros se puede hacer buen mapa desde la Tierra con un telescopio, pero para los demás cuerpos planetarios hay que enviar al lugar la “cámara fotográfica”. La sonda espacial es esencialmente una máquina fotográfica a control remoto (pero que también se equipa con muchos otros instrumentos).

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Voyager 1 http://northessexastro.files.wordpress.com/2012/06/voyager-003.jpg

Durante el primer reconocimiento de los cuerpos planetario la sonda espacial sólo pasa al lado de los mismos, y durante ese breve tiempo hace tantas fotos de ellos como puede (por ejemplo: las sondas Voyager). En la siguiente fase del reconocimiento se envían sondas espaciales que se ponen en órbita alrededor del cuerpo planetario, y orbitando ahí durante varios años tiene muchas posibilidades de tomar imágenes de cerca (por ejemplo: las sondas Galileo y Cassini), es más, hasta pueden fotografiar el mismo lugar en diferentes estaciones (por ejemplo Mars Global Surveyor, Mars Recconaisance Orbiter). Si los investigadores encuentran muy interesante un planeta, primero discuten durante años que dónde se debe aterrizar, o sea, cuales son aquellas áreas de más interés, (por ejemplo: un lago antiguo o el lecho seco de un río), pero teniendo en cuenta a la vez que se pueda acceder a ella con seguridad, o sea que no se vuelque la sonda, y que no tenga partes muy empinadas o rocosas. Ahí aterrizan con sondas de control remoto, las cuales examinan desde muy cerca, incluso con microscopio, la superficie. Obtenemos un resultado más interesante si la sonda que aterriza tiene ruedas (rover, por ejemplo: Lunohod, Mars Exploration Rovers), porque pueden recorrer un área mayor, y no se quedan paradas en el mismo lugar hasta que dejan de funcionar (por ejemplo: Venera, Viking, Phoenix, Huygens).

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Curiosity Rover

Para que los investigadores puedan orientarse mejor, una comisión de astrónomos tiene la tarea de ponerle nombre a las formas de la superficie, por ejemplo a los cráteres, las montañas, las llanuras. Los nombres son variados: hay nombres de científicos, artistas, nombres de ciudades de la Tierra, personas y lugares de cuentos, desde obras como El Señor de los Anillos hasta Shakespeare.

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http://planetarynames.wr.usgs.gov/

Se han entregado a ilustradores de libros infantiles y diseñadores gráficos estas mediciones de altura hechas con láser o con radar y las imágenes hechas de cerca y de lejos, que tomando como base estos datos han dibujado estos mapas, poblando con seres fantásticos las superficies desiertas sin vida.

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